Telomeres

I figli di genitori stressati subiscono variazioni nel DNA: i telomeri della prole si accorciano più rapidamente, come se invecchiassero precocemente. Lo afferma l’ultimo studio realizzato dal Riken, il più importante istituto di ricerca del Giappone.

Fino a poco tempo fa si pensava che i genitori passassero ai figli geni senza cambiamenti.

Di recente, però, la ricerca si è interessata al modo in cui i fattori ambientali possono cambiare il DNA ed essere trasmessi alla generazione successiva.

Uno di questi cambiamenti riguarda l’accorciamento dei telomeri ad ogni replica del DNA.

Nel corso della nostra vita i telomeri si accorciano con un processo che si ritiene abbia a che fare con l’invecchiamento.

A questo processo biologico contribuiscono anche fattori esterni.

Shunsuke Ishii del RIKEN Cluster for Pioneering Research spiega che una serie di studi hanno dimostrato che sull’accorciamento dei telomeri influiscono anche fattori esterni come l’alimentazione e lo stress psicologico.

Precedenti studi hanno trovato prove dell’accorciamento dei telomeri dei bambini collegato con alti livelli di stress dei genitori.

Ora, guardando come gli effetti dello stress su di un topo adulto influiscono sull’integrità dei telomeri della sua prole, Shunsuke Ishii ed il suo gruppo hanno scoperto il meccanismo sottostante.

© NCI CENTER FOR CANCER RESEARCH/NATIONAL CANCER INSTITUTE/SCIENCE PHOTO LIBRARY

I ricercatori avevano già visto che l’iniezione nei topi una proteina chiamata fattore di necrosi tumorale – un (TNF-a) – un segnale pro-infiammatorio prodotto dal corpo durante lo stress psicologico innesca l’accorciamento dei telomeri.

Nel nuovo studio si è perciò verificata la possibilità di indurre l’accorciamento dei telomeri nella prole di un topo adulto maschio cui era stata iniettato un (TNF-a).

A seguito dell’iniezione di TNF-a le cellule germinali che sono all’origine degli spermatozoi hanno prodotto elevati livelli di RNA (TERRA) contenenti repliche dei telomeri.

Queste trascrizioni di RNA inibiscono selettivamente il mantenimento dei telomeri e possono quindi contribuire all’accorciamento di queste strutture cromosomiche.

È importante sottolineare che lo sperma prodotto da questi topi ha mantenuto l’eccesso di TERRA, e la prole maschile risultante dalla fecondazione con questi spermatozoi ha mostrato telomeri significativamente più corti.

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Per saperne di più
Telomere shortening by transgenerational transmission of TNF-a-induced TERRA via ATF7
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RIKEN
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Marco Dal Negro

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